Vitenskap

Published on April 5th, 2017 | by Anna Riksheim Melbye

STARTEN PÅ SLUTTEN AV CASSINI-ROMSONDEN

Romsonden Cassini har nå begynt på siste del av ferden sin, og skal i april komme nærmere innpå Saturn enn noen sinne før.


Foto: NASA

Cassini, en romsonde med oppdrag å studere Saturn og dens måner, er snart ferdig med sin ferd, etter 20 år i rommet. I april skal romsonden gå i bane mellom Saturn og den innerste ringen for å ta bilder av ringene og Saturns overflate på nært hold, før den etter hvert setter kursen inn i Saturn, hvor den etter planen skal brenne opp i planetens atmosfære. Ingen romsonder har vært innenfor Saturns ringer før, så den siste delen av oppdraget vil gi oss ny innsikt i oppbygningen av både planeten og ringene, og ikke minst nye, spektakulære bilder.

Cassini-Huygens-prosjektet er et samarbeid mellom NASA, ESA (European Space Agency) og ASI (Agenzia Spaziale Italiana), som består av romfartøyet Cassini og sonden Huygens. Romsonden ble skutt opp i 1997 og brukte sju år på å reise til Saturn, og like etter den ankom planeten ble Huygens-sonden skilt fra Cassini for å lande på Saturns måne Titan. Siden har Cassini gått i bane rundt Saturn, i hastigheter opp til imponerende 44 km/s, og blant annet tatt over 300 000 bilder og oppdaget hele sju måner.

I løpet av oppdraget har Cassini gjort opptil flere store oppdagelser. Ved hjelp av magnetfeltmålinger og bilder ble det i 2005 oppdaget at månen Enceladus spyr ut vann gjennom sprekker i overflaten, noe som tyder på at det er større mengder vann der. Sonden har også tatt en rekke nærbilder av ringene til Saturn som har avslørt at ringene er aktive og dynamiske, og har en mer ujevn vertikal struktur enn først antatt. Oppdraget har også gitt oss mye informasjon om månen Titan, fra da Huygens skilte lag med Cassini og landet på Titans overflate i 2005. Bilder og målinger viste at månen har innsjøer, regn og elver av metan, og en atmosfære av hovedsakelig nitrogen.

I september i år er Cassinis oppdrag over, etter 20 år, og slutten er av den mer dramatiske sorten. Hvis alt går etter planen, skal romsonden styrte inn i Saturns atmosfære, og brenne opp, som en meteor. Før den brenner opp, vil den forhåpentligvis sende data fra atmosfæren til jorden, men den vil mest sannsynlig begynne å brenne etter kort tid, på grunn av dens store hastighet og luftmotstanden i atmosfæren.

Det er langt ifra tilfeldig at de har valgt denne måten å avslutte oppdraget på. Det er nemlig av hensyn til eventuelt liv på Saturns måner. Forsøk om bord på Den internasjonale romstasjonen har vist at enkelte mikrober og sporer kan overleve i verdensrommet i flere år, selv uten tilgang på vann og luft, og uten beskyttelse fra høyenergetisk stråling.

Tidligere data fra Cassini har vist at forholdene på Saturns måner Enceladus og Titan er rette for liv, og en kan derfor ikke risikere at månene blir forurenset av eventuelle mikrober fra jorden. Hvis Cassini går tom for drivstoff, og får drive ukontrollert, er det en viss sjanse for at den treffer en av månene, og at nettopp dette skjer. Derfor er det viktig å forsikre seg om at romsonden ikke skal kunne gjøre noe skade etter at den ikke er operativ lenger.

Før den tid kommer skal Cassini bruke det siste av drivstoffet sitt på å fly mellom Saturns atmosfære og ringene 22 ganger, og dermed komme nærmere enn aldri før. Dette vil forhåpentligvis gi oss nye, detaljerte bilder av ringene, og ny, viktig informasjon som kan føre til spennende oppdagelser om Saturns oppbygning, atmosfære og måner, så følg med framover!

Tags: , ,


About the Author



Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *

*

Back to Top ↑